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I governi hanno identificato prodotti essenziali per la sicurezza economica e militare

I governi hanno identificato prodotti essenziali per la sicurezza economica e militare

“Ottenendoli è un’altra questione…”

In profondità nella roccia del deserto della California meridionale vi sono i livelli frastagliati di una miniera a cielo aperto: Mountain Pass è l’unica miniera del Nord America di metalli delle terre rare, utilizzati in tutto, dagli aerei da combattimento alle trasmissioni delle auto elettriche. 

Nel 2015 Mountain Pass ha chiuso, incapace di competere con i produttori di terre rare in Cina. Ma è iniziato un nuovo capitolo. MP Materials, che ha acquistato la miniera nel 2017, ha dichiarato il 18 marzo che la produzione nel 2020 è aumentata del 40%. È prevista una maggiore espansione. 

Con le sovvenzioni assegnate dal dipartimento della difesa americano lo scorso anno, MP Materials costruirà strutture per la lavorazione delle terre rare, parte di uno sforzo per garantire l’approvvigionamento indipendente dalla Cina.

Il sostegno americano a Mountain Pass indica un fenomeno più ampio. La guerra commerciale con la Cina e le interruzioni delle catene di approvvigionamento da covid-19 hanno alimentato i timori di dipendenza dalla produzione straniera di medicinali, semiconduttori e altro. I minerali hanno attirato un’attenzione particolare, sia perché sono essenziali per le moderne tecnologie come batterie, missili a guida laser e turbine eoliche, sia perché molte catene di approvvigionamento di minerali sono controllate dalla Cina. 

Di fronte alla vigorosa politica industriale cinese, stanno intervenendo governi che da tempo si fidavano delle aziende per gestire le proprie catene di approvvigionamento.

A febbraio la Casa Bianca di Joe Biden ha emesso un ordine esecutivo per riesaminare la vulnerabilità delle catene di approvvigionamento che sono fondamentali per la sicurezza economica e nazionale, compresi i minerali critici e le batterie. La Commissione europea a settembre ha lanciato un’alleanza pubblico-privato per garantire materie prime vitali. 

A marzo l’Australia ha presentato un piano per il trattamento dei minerali critici, invitando le aziende a richiedere fondi pubblici; Il Canada ha pubblicato un elenco di 31 minerali critici, parte di un piano per aumentare l’offerta. 

Ma se i minerali mostrano il crescente appetito dei governi per l’intervento, rivelano anche i limiti di ciò che quell’intervento potrebbe ottenere rapidamente. La Cina è avanti di almeno un decennio. Shenghe Resources, controllata dallo stato cinese, possiede circa l’8% di MP Azioni dei materiali. È anche l’unico cliente di Mountain Pass: la miniera invia tutta la sua produzione in Cina per l’elaborazione.

L’America si è a lungo protetta dalle interruzioni dell’offerta accumulando minerali in una scorta nazionale. Dopo la caduta dell’Unione Sovietica, il bisogno di uno sembrava meno urgente e la maggior parte del suo contenuto fu venduta; i proventi sono stati destinati ad altre spese militari e alla costruzione di un monumento commemorativo della seconda guerra mondiale. Ciò che restava era di dubbia utilità. 

Nel 2008 un comitato del Consiglio nazionale delle ricerche, incaricato dal Congresso di valutare le scorte rimanenti, ha concluso: “Il dipartimento della difesa sembra non comprendere appieno la sua necessità di materiali specifici o di avere informazioni adeguate sulla loro fornitura”. Il piano strategico americano non era, essenzialmente, niente del genere.

La Cina ha adottato un approccio diverso. Negli anni ’80 Deng Xiaoping ha riconosciuto l’importanza dei depositi del paese di terre rare come il neodimio e il praseodimio. “Il Medio Oriente ha il suo petrolio”, ha detto. “La Cina ha terre rare.” Il sostegno alle miniere e alla lavorazione interna ha fatto sì che entro il 2010 la Cina controllasse circa il 95% delle miniere di terre rare. 

Il resto del mondo è stato colto alla sprovvista quando, quell’anno, la Cina ha fortemente rafforzato le esportazioni di metalli. La mossa mirava in parte a razionalizzare un’industria nazionale afflitta da attività minerarie illegali e degrado ambientale: secondo una stima, 300 metri quadrati di suolo superficiale sono stati rimossi per recuperare ogni tonnellata di terre rare nel sud della Cina, con più di 150 chilometri quadrati di foresta distrutta estraendo vicino a Ganzhou.

Tuttavia, alcuni osservatori hanno visto le restrizioni all’esportazione come parte di una controversia con il Giappone, un grande importatore, sulle isole Senkaku. I politici in Giappone, Europa e America si sono resi conto della possibilità che la Cina potesse usare il suo dominio in una merce chiave per punire i rivali.

L’America, l’Europa e il Giappone hanno prevalso sulle quote di esportazione della Cina in una controversia dinanzi all’Organizzazione mondiale del commercio. Ma negli ultimi anni si è intensificata la preoccupazione per le forniture di terre rare. 

Ciò è in parte dovuto al fatto che la Cina ha continuato a investire non solo in terre rare, ma in miniere straniere di metalli chiave, che vengono spediti in Cina per la lavorazione: la Cina tratta il 72% del cobalto mondiale e il 61% del suo litio, secondo il Center for Strategic and International Studies, un think-tank e Bloomberg NEF, un gruppo di dati. È anche perché, anche se i governi in America, Europa e Giappone erano a proprio agio con il peso della Cina nell’estrazione e nella lavorazione, l’investimento totale in minerali chiave non sembra commisurato alla domanda.

Man mano che crescono le ambizioni per l’energia pulita, la Commissione europea ritiene che i Pesi dell’UE nel 2030 avranno bisogno di una quantità di litio fino a 18 volte superiore e cinque volte superiore a quella di cobalto rispetto a quella attuale. “La transizione dell’Europa verso la neutralità climatica potrebbe sostituire l’attuale dipendenza dai combustibili fossili con una sulle materie prime, molte delle quali acquistiamo dall’estero e per le quali la concorrenza globale sta diventando più agguerrita”, ha affermato la commissione a settembre.

Se il mondo si muovesse per limitare l’aumento delle temperature a 2 ° C al di sopra dei livelli preindustriali, stima la Banca Mondiale, la produzione globale dovrebbe aumentare. Entro il 2050 la produzione di cobalto, grafite e litio, ad esempio, dovrebbe essere superiore di oltre il 450% rispetto al 2018 per soddisfare la domanda di batterie. La banca si aspetta che il riciclaggio aiuti un po’, ma sono ancora necessari grandi investimenti in nuove miniere. 

Una batteria di misure

Di fronte a tali cifre, l’attività mineraria può sembrare destinata ad attirare un’ondata di capitali. In effetti, la mania delle società di acquisizione per scopi speciali (SPAC) ha raggiunto i metalli oscuri nelle righe inferiori della tavola periodica. Una SPAC ha contribuito a raccogliere oltre $ 500 milioni per MP Materials a novembre. Ma l’investimento totale potrebbe ancora rimanere esiguo.

I progetti minerari sono notoriamente rischiosi, con gli investitori diffidenti che i prezzi volatili delle materie prime minaccino l’economia di una determinata miniera. Alcuni metalli, come il litio, non hanno ancora un prezzo a termine, offuscando ulteriormente le prospettive. “I mercati non sono trasparenti o fluidi come il petrolio”, sottolinea Morgan Bazilian della Colorado School of Mines, “e non c’è una buona scoperta dei prezzi”.

Non aiuta il fatto che, poiché gli investitori diventano più preoccupati per i fattori ambientali, sociali e di governance, molte miniere spuntano tutte le caselle sbagliate. L’estrazione del cobalto è concentrata nella Repubblica Democratica del Congo, a lungo tormentata dalla corruzione e dal lavoro minorile.

I paesi con sistemi legali consolidati sono teoricamente più attraenti, ma portano i loro problemi. Lithium Americas, una società canadese, vuole costruire una miniera di litio nel nord del Nevada. Affronta un contenzioso sull’effetto sulle acque sotterranee locali e sul gallo cedrone. 

Entro la metà degli anni ’20, afferma Andy Leyland di Benchmark Mineral Intelligence, un gruppo di ricerca, la carenza di minerali per le batterie agli ioni di litio potrebbe invertire il lungo calo del prezzo delle batterie. Le materie prime rappresentano circa i due terzi dei loro costi.

Le terre rare illuminano il problema. “Se hai un cortile con rocce, hai una miniera di terre rare”, afferma James Litinsky, amministratore delegato di MP Materials. “La sfida è l’economia.” Il controllo della Cina sull’industria di trasformazione le conferisce un’enorme influenza sui prezzi delle terre rare, il che ha dissuaso un’ondata di investimenti altrove. 

Se ciò non disincentiva abbastanza, la separazione delle terre rare è stata storicamente complessa e dannosa per l’ambiente: i minerali delle terre rare sono spesso annidati accanto a quelli radioattivi. E, sebbene le terre rare siano essenziali per settori enormi come la difesa, i trasporti e l’elettronica personale, che complessivamente valgono trilioni di dollari, il mercato degli ossidi di terre rare ammonta a solo circa $ 5 miliardi, secondo Adamas Intelligence, un gruppo di ricerca.

Il risultato è che le terre rare stanno attirando alcuni investimenti, ma non abbastanza. Mountain Pass, afferma Litinsky, può produrre e separare terre rare in modo sostenibile, i primi passi verso la creazione di una catena di approvvigionamento sicura

Tuttavia, Adamas stima che entro il 2030 il mondo dovrà affrontare una carenza di ossido di neodimio-praseodimio equivalente a circa tre volte la produzione annuale di Mountain Pass. Nel frattempo Adamas prevede che i prezzi saliranno del 5-10% all’anno.

Il Giappone fornisce un esempio di come potrebbero intervenire i governi al di fuori della Cina. Dopo che la Cina ha aumentato le esportazioni di terre rare, il Giappone si è mosso in modo più deciso per sostenere le forniture rispetto ai governi in America o in Europa. ancora più importante, nel 2011 la Japan Oil Gas and Metals National Corporation ( jogmec ), sostenuta dallo stato, e Sojitz, una società commerciale giapponese, hanno dichiarato che avrebbero fornito 250 milioni di dollari in prestiti e azioni a Lynas, un minatore australiano di terre rare. In cambio, il Giappone riceverebbe circa 8.500 tonnellate di terre rare ogni anno, pari a circa il 30% della domanda giapponese.

Il sostegno del Giappone a Lynas è generalmente visto come un successo. Ma la strategia comporta dei rischi. Dopo che le esportazioni cinesi si sono allentate e i prezzi delle terre rare sono crollati, Lynas era sull’orlo del collasso, quindi nel 2016 jogmec e Sojitz hanno deciso di ristrutturare il debito dell’azienda. L’impianto di lavorazione di Lynas in Malesia ha dovuto affrontare controversie sui sottoprodotti radioattivi. gli altri sforzi di jogmec per proteggere le terre rare, ad esempio le iniziative avviate oltre un decennio fa in Canada e Kazakistan, hanno finora dato pochi frutti.

Alcune case automobilistiche stanno iniziando a pensare più seriamente alle catene di approvvigionamento delle batterie. Tesla ha firmato accordi di prelievo con Glencore, che estrae il cobalto nella Repubblica Democratica del Congo; a marzo è diventato consulente di una miniera di nichel in Nuova Caledonia. Il suo capo, Elon Musk, ha persino proposto di estrarre il proprio litio in Nevada utilizzando nuove tecniche. Tuttavia, quel piano ha incontrato lo scetticismo della stessa industria mineraria; la situazione più ampia sembra sufficientemente insostenibile da far intervenire i politici in America e in Europa. “Si sta cominciando a tornare a favore di politiche più interventiste in attività che avrebbero potuto essere viste come strettamente commerciali”, sostiene Roderick Eggert del Critical Materials Institute americano.

In Europa, i progetti di estrazione e lavorazione sono ora ammissibili ai fondi della Banca europea per gli investimenti. Le recenti sovvenzioni del dipartimento della difesa americano includono non solo quelle a Mountain Pass ma a Lynas, per costruire un impianto di lavorazione delle terre rare in Texas. L’anno scorso la Development Finance Corporation americana ha acquisito la sua prima partecipazione diretta in una società: ha investito 25 milioni di dollari in TechMet, un’azienda i cui progetti includono una miniera di nichel e cobalto in Brasile.

Tali passaggi non sono privi di controversia. Lo sforzo pubblico-privato dell’Europa per sostenere i minerali critici include un progetto di terre rare in Groenlandia in cui Shenghe Resources ha una partecipazione. La preoccupazione per i rischi ambientali del progetto ha galvanizzato le elezioni in Groenlandia, che si terranno il 6 aprile. 

In America i senatori, tra cui Ted Cruz e John Barrasso, non si agitano per l’intervento del governo, ma per il suo sostegno all’estrazione e alla lavorazione all’estero. (I sigg. Cruz e Barrasso, entrambi repubblicani, rappresentano gli stati che hanno i propri potenziali progetti sulle terre rare.) Marco Rubio, un altro senatore repubblicano, preferisce creare una cooperativa americana di fornitori di terre rare, esente dalla politica antitrust. Il signor Leyland di Benchmark Mineral Intelligence si aspetta un aumento delle attività minerarie americane, con dei limiti. “Queste saranno catene di approvvigionamento globali”, afferma,

L’ordine esecutivo di Biden sulle catene di approvvigionamento potrebbe turbare il coinvolgimento del governo; all’inizio di giugno i suoi vice devono presentare raccomandazioni per puntellare tali catene. jogmec continua a mostrare come le attività dei governi potrebbero espandersi: i suoi recenti investimenti includono l’estrazione di cobalto dal fondo marino del Giappone.

Questo può portare risultati. Gli embarghi petroliferi degli anni ’70 hanno provocato un’impressionante innovazione nella trivellazione petrolifera e nelle energie alternative. Tuttavia, i progressi allora, come adesso, possono essere lenti. 

Gli investimenti nel riciclaggio e in alternative ai metalli scarsi sono entrambi degni e possono richiedere un decennio per produrre il risultato desiderato. Una tipica miniera, stima Leyland, può impiegare almeno cinque anni per essere online e talvolta molti di più.

Ciò pone un problema!

I governi devono far fronte a 2 fonti di un’intensa pressione temporale: la scomoda dipendenza dalla Cina a causa dell’escalation delle tensioni e l’urgente necessità di limitare il cambiamento climatico impiegando tecnologie energetiche pulite. “Si spera che la Cina avrà più concorrenza”, afferma Brian Menell, amministratore delegato di TechMet, “ma ha un grande vantaggio”. 

Il rischio principale per l’adozione di energia pulita, sostiene Erez Ichilov di Traxys, una società commerciale che sostiene le miniere di metalli chiave per batterie, sono i colli di bottiglia nella fornitura. “Ci vuole tempo per sviluppare le miniere. Ci vuole tempo per sviluppare le piante. ” 

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