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Il Mercato del Carbonio dell’UE si riprende dopo anni di stasi

“I prezzi per i permessi di emissione stanno stabilendo record mentre l’Europa restringe le forniture..”

Sedici anni fa, l’Europa ha introdotto un mercato basato su quella che allora era una nozione rivoluzionaria: costringere le aziende a ridurre le emissioni di gas serra, emettendo crediti che permettessero loro di inquinare fino ad un certo livello. Se emettono di più, devono acquistare quote da altre società. Se inquinano di meno, possono vendere i loro permessi extra e incassare i soldi.

Questo cosiddetto programma cap-and-trade, modellato su uno sforzo degli Stati Uniti per controllare le piogge acide, ha fissato limiti di anidride carbonica per oltre 11.000 strutture in settori come l’energia, la carta e il cemento (e più tardi l’aviazione). 

ATTENZIONE: È stata una grande idea che ha aiutato l’Unione europea a superare una situazione di stallo decennale su una tassa sul carbonio, ma aveva un difetto fondamentale: i livelli dei permessi sono stati determinati in tempi di prosperità, e non c’era un piano per ridurre l’offerta in caso di forte calo della produzione!

Quando l’economia globale è andata in tilt nel 2008, le emissioni sono crollate, facendo precipitare i prezzi dei permessi: I problemi sono stati aggravati dalle importazioni di crediti più economici dall’esterno della regione, emessi nell’ambito di un programma di riduzione del carbonio supervisionato dalle Nazioni Unite. 

Nel 2013 il costo dell’emissione di una tonnellata di carbonio era sceso da un massimo pre-crisi di 31 € (38 $) a soli 2,50 €.

Prezzo del permesso che consente emissioni di 1 tonnellata metrica di CO2 equivalente

Ora, dopo 3 riforme che hanno ridotto il numero di permessi disponibili, il sistema europeo di scambio di quote di emissione (ETS) è tornato sulla buona strada, anche se la produzione è inferiore a causa della pandemia di coronavirus. 

ATTENZIONE: Il 12 gennaio il costo per l’emissione di una tonnellata di CO₂ ha raggiunto i 35,42 euro – un record – e la società di consulenza Energy Aspects prevede che i prezzi raggiungeranno i 40 euro quest’anno!

“ETS ha dimostrato di essere un sistema resiliente e ora si sta rafforzando”, afferma Frans Timmermans, capo del clima dell’UE. “Questo è uno dei migliori strumenti di cui disponiamo per influenzare il comportamento dell’industria, e la necessaria riduzione dell’uso del carbonio”.

Emissioni UE

La rianimazione dell’ETS è arrivata in risposta ai limiti sui permessi e alle aspettative che presto l’offerta si ridurrà ancora più velocemente. 

Dal 2013 al 2020 il volume dei permessi rilasciati è stato ridotto dell’1,74% all’anno, e da quest’anno scenderà del 2,2%. 

NOTA BENE: A dicembre, i leader dell’UE hanno approvato un obiettivo 2030 rivisto di ridurre l’inquinamento di almeno il 55% rispetto ai livelli del 1990, rispetto a un obiettivo precedente del 40%, come parte del cosiddetto Green Deal dell’UE, un vasto programma ambientale volto a regione carbon neutral entro il 2050.

Quest’estate la Commissione europea, il braccio di regolamentazione del blocco, dovrebbe suggerire misure progettate per allineare il programma cap-and-trade all’obiettivo di emissioni più restrittivo. Le proposte includono una riduzione più rapida del volume dei permessi rilasciati, una riduzione una tantum del limite per sincronizzarlo meglio con l’obiettivo del 55%, e un’espansione del programma per includere l’industria edile e il trasporto marittimo e stradale. 

Considerati gli accordi che saranno richiesti nell’UE a 27 paesi, l’approvazione di qualsiasi revisione richiederà almeno un anno.

Le misure più aggressive in esame potrebbero spingere il costo delle emissioni a 80 € per tonnellata entro il 2024.

Ma questo scenario è improbabile, perché i governi europei resisterebbero a mettere le loro aziende in una posizione di svantaggio competitivo rispetto ai concorrenti provenienti da luoghi senza limiti di carbonio. 

Jahn Olsen, capo del carbonio dell’UE presso BNEF, prevede che i prezzi rimarranno al di sotto dei 50 euro per tonnellata fino alla metà del decennio, poiché la Commissione cerca di inasprire gli obiettivi di emissione scoraggiando le aziende dal trasferire la produzione in luoghi con regole climatiche più permissive. “Una cosa è certa: i prezzi del carbonio stanno passando dall’essere un semplice problema normativo a un rischio strategico per le aziende”, afferma Olsen.

Il mercato del carbonio dell’UE ha già determinato significative riduzioni delle emissioni nel settore energetico, dove l’inquinamento da CO₂ è diminuito del 15% nel 2019, poiché l’elettricità da fonti rinnovabili ha sostituito i combustibili fossili. 

Una sfida più grande è l’industria pesante, che nel 2019 ha registrato un calo di appena il 2% delle emissioni di carbonio. Accelerare il cambiamento richiederebbe una massiccia diffusione di energia pulita a basso costo, con molti Stati membri che sostengono tecnologie nuove e non provate come l’alimentazione delle fabbriche con l’idrogeno. 

“Con la riduzione del pool di permessi, le aziende dovranno scegliere tra investire in una produzione più pulita, il vero obiettivo del programma, o acquistare più quote, che continueranno a esercitare pressioni al rialzo sui prezzi”, afferma Ingo Ramming, esperto di carbonio presso Commerzbank AG. “L’aumento dei prezzi del carbonio in Europa, e il dibattito pubblico sul cambiamento climatico, hanno spostato la sostenibilità dalla nicchia al mainstream, ” lui dice. “È diventato parte della strategia aziendale.”

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