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La Pandemia potrebbe lasciare il posto a UN’ERA DI RAPIDA CRESCITA DELLA PRODUTTIVITA’

Le aziende hanno adottato nuovi processi e tecnologie, e ci sono segnali che potrebbero ripagare.

 

LE PROSPETTIVE di una ripresa della produttività possono sembrare fosche. Dopo tutto, l’ultimo decennio è stato caratterizzato da un sacco di fatalismo tecnologico: nel 2013 Peter Thiel, un venture capitalist, ha riflettuto sui progressi tecnologici del momento che “volevamo macchine volanti, invece abbiamo ottenuto 140 caratteri”. Robert Gordon, della Northwestern University, ha fatto eco a questo sentimento, ipotizzando che l’umanità non potrebbe mai più inventare qualcosa di così trasformativo come lo sciacquone. Per tutto il decennio, i dati sulla produttività hanno ampiamente supportato le opinioni dei pessimisti.

 

Inoltre, alcuni studi sulle passate pandemie, e analisi degli effetti economici di questa, suggeriscono che il covid-19 potrebbe, semmai, peggiorare il quadro della produttività prevalente. Secondo la Banca mondiale, i paesi colpiti da epidemie nel 21 ° secolo (escluso il covid) hanno registrato un calo della produttività del lavoro del 9% dopo tre anni rispetto ai paesi non colpiti.

Eppure sono successe cose più strane!

 

Gli anni brutali degli anni Trenta furono seguiti dal più straordinario boom economico della storia. Una generazione fa, gli economisti avevano quasi abbandonato la speranza di poter mai eguagliare le prestazioni del dopoguerra quando si verificò un’esplosione di produttività alimentata dal computer. E oggi, ancora una volta, ci sono allettanti indizi che i traumi economici e sociali dei primi due decenni di questo secolo potrebbero presto lasciare il posto a un nuovo periodo di dinamismo economico.

 

La produttività è il magico elisir della crescita economica. 

 

Mentre l’aumento delle dimensioni della forza lavoro o dello stock di capitale può aumentare la produzione, l’effetto di tali contributi diminuisce a meno che non si trovino modi migliori per utilizzare quelle risorse. La crescita della produttività, ovvero strappare più output dalle risorse disponibili, è la fonte ultima di aumenti di lungo periodo dei redditi. Non è tutto, come ha osservato una volta Paul Krugman, premio Nobel per l’economia, ma a lungo andare è quasi tutto. Tuttavia, gli economisti sanno come aumentare la produttività meno di quanto vorrebbero. 

L’aumento della produttività del lavoro (ovvero una maggiore produzione oraria per lavoratore) sembra seguire miglioramenti nei livelli di istruzione, aumenti degli investimenti (che aumentano il livello di capitale per lavoratore) e l’adozione di nuove innovazioni.

 

A livello globale, la crescita della produttività ha subito un brusco rallentamento negli anni ’70 rispetto ai tassi estremamente elevati nei decenni del dopoguerra.

 

Dalla metà degli anni Novanta all’inizio degli anni Duemila si è verificata un’esplosione di maggiore crescita della produttività nel mondo ricco, guidato dall’America. Anche i mercati emergenti hanno goduto di una rapida crescita della produttività nel decennio precedente la crisi finanziaria globale, alimentata da alti livelli di investimenti e da un’espansione del commercio che ha portato tecniche e tecnologie più sofisticate ai partecipanti dell’economia in via di sviluppo nelle catene di approvvigionamento globali. Dopo la crisi, tuttavia, si è verificato un rallentamento ampio e ostinatamente persistente della crescita della produttività. Secondo la Banca mondiale, circa il 70% delle economie mondiali è stato colpito.

 

Tenere conto del rallentamento è un processo complicato. La Banca Mondiale ritiene che il rallentamento della crescita del commercio e minori opportunità di adottare e adattare la nuova tecnologia dai paesi più ricchi potrebbe aver contribuito a deprimere i progressi della produttività nel mondo emergente. In tutte le economie, la lentezza degli investimenti all’indomani della crisi finanziaria globale sembra un colpevole: un problema particolare in luoghi dove la forza lavoro invecchia e si riduce. Eppure, sebbene questi venti contrari siano sicuramente importanti, la domanda più grande è perché nuove tecnologie apparentemente potenti, come la robotica migliorata, il cloud computing e l’intelligenza artificiale, non hanno richiesto maggiori investimenti e una maggiore crescita della produttività.

 

In generale, tre ipotesi competono per spiegare questa stasi. Uno, espresso dai tecno-pessimisti, insiste sul fatto che nonostante tutto l’entusiasmo per le tecnologie che cambiano il mondo, le innovazioni recenti semplicemente non sono così trasformative come insistono gli ottimisti. Sebbene sia possibile che questo si riveli corretto, il continuo progresso tecnologico lo fa sembrare sempre meno plausibile come spiegazione per la stasi. L’intelligenza artificiale potrebbe non aver trasformato l’economia mondiale al ritmo drammaticamente dirompente che alcuni si aspettavano da cinque a dieci anni fa, ma è diventata significativamente, e in alcuni casi sorprendentemente, più capace. GPT-3, un modello di previsione del linguaggio sviluppato da OpenAI, una società di ricerca, ha dimostrato una notevole capacità di portare avanti conversazioni, redigere testi lunghi e scrivere codice in modo sorprendentemente umano.

 

Sebbene il potenziale del web di supportare un’economia in cui i vincoli della distanza non vincolano sia stato a lungo deluso, il cloud computing e le videoconferenze hanno dimostrato il loro valore economico nell’ultimo anno, consentendo a grandi quantità di attività produttiva di continuare con pochissime interruzioni nonostante la chiusura di molti uffici. Le nuove tecnologie sono chiaramente in grado di fare più di quanto generalmente è stato loro chiesto negli ultimi anni.

 

Ciò rafforza le ragioni per una seconda spiegazione per la crescita lenta della produttività: domanda cronicamente debole. In questo punto di vista, espresso più rumorosamente da Larry Summers dell’Università di Harvard, l’incapacità dei governi di alimentare una spesa sufficiente limita gli investimenti e la crescita. Sono necessari maggiori investimenti pubblici per sbloccare il potenziale dell’economia. Tassi di interesse e inflazione cronicamente bassi, investimenti privati ​​fiacchi e una crescita salariale poco brillante dall’inizio del millennio indicano chiaramente che la domanda è stata inadeguata per la maggior parte degli ultimi due decenni. È difficile dire se questo riduca significativamente la crescita della produttività. Ma negli anni precedenti la pandemia, con la diminuzione della disoccupazione e l’aumento dei salari, la crescita della produttività del lavoro americana sembrava accelerare, da un aumento annuo di appena lo 0,3% nel 2016 a un aumento dell’1,7% nel 2019:

Ma una terza spiegazione fornisce le ragioni più valide per l’ottimismo: ci vuole tempo per capire come utilizzare efficacemente nuove potenti tecnologie. L’intelligenza artificiale è un esempio di ciò che gli economisti chiamano una “tecnologia per scopi generali”, come l’elettricità, che ha il potenziale per aumentare la produttività in molti settori. Ma utilizzare al meglio tali tecnologie richiede tempo e sperimentazione. Questa accumulazione di know-how è davvero un investimento in “capitale immateriale”.Un recente lavoro di Erik Brynjolfsson e Daniel Rock, del MIT, e Chad Syverson, dell’Università di Chicago, sostengono che questo modello porta a un fenomeno che chiamano “curva a J della produttività”. Quando le nuove tecnologie vengono adottate per la prima volta, le aziende spostano le risorse verso gli investimenti in beni immateriali: sviluppo di nuovi processi aziendali. Questo spostamento delle risorse significa che la produzione dell’impresa soffre in un modo che non può essere pienamente spiegato dai cambiamenti nell’uso misurato del lavoro e del capitale tangibile, e che viene quindi interpretato come un calo della crescita della produttività. Successivamente, quando gli investimenti immateriali danno i loro frutti, la produttività misurata aumenta perché la produzione aumenta vertiginosamente in un modo inspiegabile da input misurati di lavoro e capitale tangibile.

 

Secondo gli autori, nel 2010, l’incapacità di tenere conto degli investimenti immateriali nel software ha fatto poca differenza per i numeri di produttività. Ma la produttività è stata sempre più sottovalutata; entro la fine del 2016, la crescita della produttività era probabilmente superiore di circa 0,9 punti percentuali rispetto alle stime ufficiali suggerite.

 

Questo modello si è verificato prima. Nel 1987, Robert Solow, un altro premio Nobel, ha osservato che i computer potevano essere visti ovunque tranne che nelle statistiche sulla produttività. Nove anni dopo, la crescita della produttività americana iniziò un’accelerazione di dieci anni che evocò l’età economica d’oro degli anni ’50 e ’60. Questi processi non sono sempre sexy. Alla fine degli anni ’90, l’impennata dei prezzi delle azioni di appariscenti start-up di Internet ha guadagnato la maggior parte dei titoli dei giornali. 

 

Il balzo alla crescita della produttività ha avuto altre fonti, come i miglioramenti nelle tecniche di produzione avanzate, una migliore gestione delle scorte e la razionalizzazione dei processi logistici e di produzione resi possibili dalla digitalizzazione dei registri aziendali e dall’implementazione di software intelligente.

 

La curva a J fornisce un modo per conciliare l’ottimismo tecnologico e l’adozione di nuove tecnologie con pessime statistiche sulla produttività. Il ruolo degli investimenti immateriali nello sbloccare il potenziale delle nuove tecnologie può anche significare che la pandemia, nonostante i suoi danni economici, ha reso più probabile lo sviluppo di un boom di produttività. La chiusura degli uffici ha costretto le aziende a investire nella digitalizzazione e nell’automazione, o a fare un uso migliore degli investimenti esistenti. Le vecchie abitudini analogiche non potevano più essere tollerate. Sebbene non comparirà in nessuna statistica economica, nel 2020 i dirigenti di tutto il mondo hanno investito nelle revisioni organizzative necessarie per far funzionare efficacemente le nuove tecnologie. Non tutti questi sforzi avranno portato a miglioramenti della produttività rispetto alla norma pre-pandemica.

 

La crisi ha forzato il cambiamento.

 

Le prime prove suggeriscono che è molto probabile che alcune trasformazioni continuino e che la pandemia ha accelerato il ritmo dell’adozione della tecnologia. Un’indagine sulle aziende globali condotta quest’anno dal World Economic Forum ha rilevato che oltre l’80% dei datori di lavoro intende accelerare i piani per digitalizzare i propri processi e fornire maggiori opportunità per il lavoro a distanza, mentre il 50% prevede di accelerare l’automazione delle attività di produzione. Circa il 43% si aspetta che cambiamenti come questi generino una netta riduzione della forza lavoro: uno sviluppo che potrebbe porre sfide al mercato del lavoro ma che quasi per definizione implica miglioramenti della produttività.

 

Più difficile da valutare, ma non meno realistica, è la possibilità che lo spostamento di così tanto lavoro nel cloud possa avere effetti di incremento della produttività a livello delle economie nazionali o globali. Gli alti costi degli alloggi e degli immobili in città ricche e produttive hanno bloccato aziende e lavoratori fuori da luoghi dove avrebbero potuto fare di più con meno risorse. Se i lavoratori tecnologici possono contribuire più facilmente alle migliori aziende mentre vivono in città a prezzi accessibili lontane dalle coste americane, le rigide regole di zonizzazione nella baia della California diventeranno meno un collo di bottiglia. Gli spazi per uffici a San Francisco o Londra liberati dall’aumento del lavoro a distanza potrebbero quindi essere occupati da aziende che hanno davvero bisogno che i loro lavoratori operino in stretta vicinanza fisica. 

 

Niente di tutto questo può essere dato per scontato. Sfruttare al massimo i nuovi investimenti del settore privato in tecnologia e know-how richiederà ai governi di progettare una rapida ripresa della domanda, di effettuare investimenti complementari in beni pubblici come la banda larga e di concentrarsi sull’affrontare le carenze educative che tanti studenti hanno subito come una conseguenza della chiusura delle scuole. 

 

Ma le materie prime per un nuovo boom della produttività sembrano essere a posto, in un modo che non si vedeva da almeno due decenni. L’oscurità di quest’anno può infatti significare che l’alba è appena oltre l’orizzonte.

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