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Perché la folle marcia al rialzo dei prezzi delle azioni potrebbe continuare

Diverse cose potrebbero ostacolare una fusione del mercato. Ma a uno sguardo più attento, nessuno sembra così formidabile.

In un mondo in rapida evoluzione, i banchieri di investimento di Wall Street e della City di Londra si sono aggrappati a certi rituali. Uno di questi è l’ “outlook” annuale, che delinea il percorso che l’economia e i mercati finanziari potrebbero intraprendere nel prossimo anno. Questi documenti pesanti iniziano ad apparire nelle caselle di posta poche settimane prima della fine dell’anno.

A metà novembre uno stratega di una banca aveva appena messo a tacere le sue prospettive con soddisfazione. La sua richiesta di azioni per il 2021 è stata “costruttiva”: Wall Street parla per “rialzista, ma non irragionevole”. Ma pochi giorni dopo si sentiva un po’ meno soddisfatto di sé stesso. La sua prospettiva non era distintiva. Anche gli strateghi rivali furono costruttivi.

Non è difficile capire perché. 

La fine della pandemia covid-19 è in vista. I governi del mondo ricco stanno riscoprendo le gioie del pompaggio fiscale. I tassi di interesse reali sono così bassi da far sembrare le azioni alle stelle a buon mercato!

In breve, le condizioni sembrano mature per ulteriori guadagni di borsa. Così maturo, infatti, che un pensiero persistente continua a emergere nelle menti degli strateghi. 

Cosa significa fermare i prezzi delle azioni in tutto il mondo che vanno in una corsa davvero folle?

Diverse cose potrebbero ostacolare una fusione del mercato: uno è l’economia. Da aprile i mercati hanno guardato oltre i danni causati dal covid-19 alla ripresa post-pandemia. La scoperta di vaccini praticabili sembrava avvicinare quel mondo. Gli indicatori economici per America e Cina verso la fine del 2020 erano sorprendentemente forti. Ma la pandemia non sta andando tranquillamente. Ceppi più virulenti di covid-19 hanno imposto blocchi più severi in alcune parti d’Europa –> È probabile che il danno per l’economia mondiale sia più prolungato di quanto sperato.

Un altro ostacolo è il sentimento rialzista. L’ultima volta che i gestori di fondi sono stati così ottimisti riguardo alla portata dei guadagni del mercato azionario è stato gennaio 2018, secondo un sondaggio mensile di Bank of America condotto a dicembre. Una grande maggioranza pensa che l’economia mondiale sia nella fase del “ciclo iniziale” (cioè che ci sia una lunga pista di crescita in vista). Paradossalmente, il sentimento positivo è spesso visto come un motivo per diffidare, e che gli investitori hanno superato sé stessi. In effetti, il 2018 è iniziato con un gran parlare di scioglimento del mercato, ma si è concluso con pesanti perdite di borsa.

Gran parte dell’ottimismo attuale si basa sull’idea che la politica continuerà a sostenere l’economia. 

E SE I POLITICI CAMBIASSERO ROTTA? 

Il sostegno fiscale continuo richiede un’azione politica e un accordo, su cui non è sempre possibile fare affidamento!

Una preoccupazione naturale è che lo stimolo possa essere ritirato bruscamente, come è stato dopo il 2010. Finora, tuttavia, ci sono pochi segni di questo. In America il pacchetto fiscale da $ 900 miliardi approvato dopo Natale aggiungerà due punti percentuali alla crescita del Pil nel 2021, secondo gli economisti di JPMorgan Chase, una banca. La perdita della maggioranza repubblicana al Senato potrebbe aprire la porta a un ulteriore allentamento fiscale. In Europa la spinta dal fondo di recupero da 750 miliardi di euro (920 miliardi di dollari) dovrebbe iniziare a farsi sentire a partire dalla metà dell’anno.

Un altro rischio, e quello che tiene svegli di notte alcuni tori del mercato, è la ripresa dell’inflazione. 

I blocchi e i trasferimenti fiscali hanno lasciato i consumatori del mondo ricco con risparmi extra e molta domanda repressa, carburante per una baldoria di spesa post-pandemia. Nel frattempo la recessione ha anche esaurito la capacità di offerta: molte piccole imprese (e alcune grandi) sono fallite. 

ATTENZIONE: Con un numero sufficiente di colli di bottiglia, un’impennata della spesa potrebbe far salire l’inflazione. Una dinamica di questo tipo si è verificata nei mercati delle materie prime: una ripresa della domanda industriale (in particolare dalla Cina) per il rame e il minerale di ferro si è scontrata con i vincoli dell’offerta e ha portato a un aumento dei prezzi.

Un periodo temporaneo di inflazione sembra plausibile. Un aumento prolungato dell’inflazione – e che costringe le banche centrali a innalzare bruscamente i tassi di interesse – lo sembra meno. Né è ovvio che i mercati obbligazionari reagiranno in modo così violento da minare fatalmente i prezzi delle azioni. 

I rendimenti obbligazionari sono in rialzo da mesi: questa settimana il rendimento del Tesoro decennale ha superato l’1% per la prima volta da marzo 2020. Questo slittamento al rialzo riflette le maggiori aspettative di inflazione del mercato, che ora sono superiori al 2% in America. Ma i rendimenti dei Treasury protetti dall’inflazione si sono appena mossi, e sono questi rendimenti reali il punto di riferimento per le valutazioni del mercato azionario. Se il modello di aspettative di inflazione leggermente al di sopra del target, una Federal Reserve allentata e rendimenti reali stabili rimane intatto, potrebbe aumentare i prezzi delle azioni, non ritardarli.

Ci sono altri effetti postumi della pandemia da considerare: un grosso problema è il debito. 

Le aziende hanno preso ingenti prestiti per assicurarsi di avere abbastanza liquidità per sopportare le perdite di entrate dovute ai blocchi. L’aumento del carico di debito trascinerà sulle finanze delle società e potrebbe a sua volta pesare sui prezzi delle azioni. Ma potrebbe non essere un peso pesante. L’acquisto di obbligazioni societarie da parte della banca centrale ha mantenuto i costi di finanziamento notevolmente bassi per le società con accesso ai mercati dei capitali all’ingrosso: si consideri solo il costo del prestito per le società con rating bbb, il rating investment-grade più rischioso. Lo spread sui titoli del Tesoro è basso quanto lo era nel 2006, quando le condizioni di credito più ampie erano pericolosamente facili. Costi di indebitamento così bassi facilitano il trasporto degli oneri del debito. Una preoccupazione correlata è che l’esplosione del debito pubblico alla fine farà aumentare i tassi di interesse reali. Ma la domanda di attività liquide sicure tende a rimanere elevata dopo le crisi. Il principale tra questi sono i titoli di stato.

Ad uno sguardo più attento, quindi, molti degli ostacoli alla marcia al rialzo del mercato azionario non sembrano così formidabili. Un anno terribile per l’economia ha comunque prodotto rendimenti positivi in ​​molti mercati azionari. Il fatto che la recessione abbia danneggiato le piccole imprese non quotate più delle grandi società quotate è una parte della storia. L’altro è la scarsità di rendimenti offerti dalle obbligazioni. In una nota di questa settimana Jeremy Grantham, co-fondatore di GMO, un asset manager, sostiene che le azioni in America sono già andate troppo oltre. “La mia ipotesi migliore sulla durata più lunga di questa bolla è la tarda primavera o l’inizio dell’estate”, scrive e consiglia di cercare rifugio in azioni dei mercati emergenti a buon mercato.

Vale la pena leggere la nota dell’onorevole Grantham. Ma un pensiero aleggia. 

La possibilità di possedere azioni a questi prezzi dipende da bassi tassi di interesse. Questa è una condizione globale. Allora perché i prezzi delle azioni non dovrebbero sciogliersi altrove? 

Forse le note annuali di Wall Street per il 2022 esamineranno il relitto di un crollo del mercato azionario in America. Ma sembra plausibile che gli strateghi incoraggeranno i prezzi da picchi più alti, in modo costruttivo, ovviamente. 

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